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¿Qué son las Perseidas?

Una perseida junto a Cassiopea
Una perseida junto a Cassiopea - Propia

Las Perseidas, popularmente conocida como las Lágrimas de San Lorenzo, son una lluvia de meteoros de actividad alta. Su período de actividad es largo y se extiende entre el 17 de julio y el 24 de agosto. Su máximo cae este año en la madrugada del 13 de agosto (concretamente entre la medianoche del 12 al mediodía del 13) también al amanecer se observará gran actividad debido a que la constelación de Perseo se encontrará mas alta sobre el horizonte).

El cuerpo progenitor de las Perseidas es el cometa 109P/Swift-Tuttle, descubierto por Lewis SwiftHorace Parnell Tuttle el 19 de julio de 1862, posee un diámetro de 9.7 kilómetros y su órbita alrededor del Sol dura un período de 135 años.

Su última aparición tuvo lugar en 1992 produciéndose en 1993 un pico de actividad con THZ 300. Desde entonces, la actividad ha descendido progresivamente hasta el nivel normal.

La Tasa Horaria Zenital (THZ) prevista para este año es de 100 meteoros/hora, lo que le convierte en la 3ª mayor lluvia del año. Sin embargo las condiciones adversas entre la luna y la contaminación lumínica no permitirán apreciar la THZ de 100 meteoros/hora dado que los meteoros más abundantes suelen ser los menos pesados, y por tanto, los que son menos brillantes. Es necesario aclarar también que la THZ es el número ideal de meteoros en condiciones perfectas y con el radiante, o el punto del que parecen provenir los meteoros, en el cenit (el punto encima de nuestra cabeza/vertical del lugar).

La lluvia de las perseidas es de las más populares y observadas en el Hemisferio Norte debido a que transcurre en Agosto mes de buen tiempo y vacacional por excelencia. La intensidad de esta lluvia de meteoros y la época del año en la que se produce (en la que la visibilidad suele ser buena) hacen que las Perseidas sean una de las lluvias de estrellas fugaces más populares y fáciles de contemplar para todo el mundo.

Radiante de las perseidas
Radiante de las perseidas (C) IMO.net

Son meteoros de velocidad alta 59 km/s que radian (de ahí que el punto de que parece que vienen se llame radiante) de la constelación de PerseoPerseus. Dado que es una constelación con alta declinación, es decir, que es próxima al polo norte celeste, desde latitudes bajas la observación de la lluvia es dficultosa.

Las Perseidas son también conocidas con el nombre de lágrimas de San Lorenzo, porque el 10 de agosto es el día de este santo. En la edad medieval y el renacimiento las Perseidas tenían lugar la noche en que se le recordaba, de tal manera que se asociaron con las lagrimas que vertió San Lorenzo al ser quemado en la hoguera, concretamente en una parrilla.

Nota: además de las perseidas se pueden observar metoros esporádicos provenientes de los “residuos” del sistema solar, así como de otras lluvias que que están menos activas como las kappa-cígnidas.

¿Cómo observar las perseidas?

  1. Lugar: se recomienda elegir cualquier sitio alejado de la contaminación lumínica, es decir, lejos de núcleos urbanos. Dado que este año interfiere la Luna en gran parte, se recomienda observar la lluvia hacia el norte, dado que el sur estará más “contaminado” por la Luna. No son necesarios ni prismáticos ni telescopios, dado que es un fenómeno apreciable a simple vista y que mejor cuanto más cielo observemos. En los foros de astronomía como el de la Agrupación Hubble, seguro que encontramos alguna reunión. Podemos ver también sitios con este mapa interactivo de la península que muestra la contaminación lumínica.
  2. Indumentaria: Es importante ir bien abrigado ya que las mejores horas son al amanecer y incluso en verano suele refrescar con temperaturas normales entorno a 12ºC y puede llegar en algunos casos extremos según la región a temperaturas de hasta 5ºC e incluso inferiores. Recomendada la lectura del artículo del astrowiki: Como no pasar frio en las observaciones
  3. Una perseida por la antena de meteor scatter / A perseid meteor trought meteor scatter antenna
    Una perseida por la antena de meteor scatter - Propia
  4. Dónde mirar: No se recomienda mirar directamente al radiante sino unos 20º en torno a él (unos 20º puede ser el tamaño de una mano extendida sobre el cielo entre pulgar y meñique con el brazo estirado). Esto es cuestión de prespectiva, los meteoros pasarán más rasantes sobre la atmósfera y parecerán más largos, que simplemente, mirándolos de frente. Recomendado: mirar a la Osa Mayor que es muy reconocible o al cuadrado de Pegaso. Recomiendo leer este manual de la Sociedad de Observadors de Meteoros y Cometas de España (SOMYCE). También podemos consultar en casa algún software de planetario com Stellarium.
  5. Utensilios útiles: además de la ropa de abrigo un buen asiento o cojines nos evitarán un dolor de espalda si miramos al cenit. También es buena idea el uso de planisferios si no estamos habituados a guiarnos y encontrar las constelaciones en el cielo (o mirar el día de antes para “encontrar” las constelaciones). También es útil pasar 20 minutos antes de observar para acostumbrar el ojo a la oscuridad.

¿Cómo fotografiar perseidas?

Para fotografiar las perseidas es vital tener una cámara que permita seleccionar los valores ISO y tiempos de exposición necesarios. Yo usualmente uso una Canon 400D sobre un un trípode y un disparador automático programable, disparando a 800/1600 ISO (según la luz de fondo) y unos  20-30 segundos de exposición a f=7. Evidentemente esto varía según el objetivo usado, lo ideal es usar el objetivo de menos focal (más campo y más luminoso) que tengamos y apuntar a esos 20º del radiante. ¡Ojo! aunque las estrellas parezcan en el infinito, el enfoque demuestra que no y es necesario enfocar “un poquito antes” que la posición de infinito del objetivo (método de ensayo y error para ir aproximándose al punto en el que hacen foco). Con una videocámara con sensibilidad suficiente también se pueden capturar, pero las domésticas no tienen la sensibilidad adecuada y se suelen usar cámaras de vigilancia nocturna.

Perseida junto a las Pléyades y las Híades
Perseida junto a las Pléyades y las Híades - Propia

Colaborar con estudios científicos

Si ya has observado habitualmente lluvias de meteoros, quizás desees colaborar con tus datos de observaciones al International Meteor Organization (IMO) que recoge todos los datos de observadores para comprender mejor la dinámica del material que las origina y hacer las predicciones. Recomiendo seguir estos pdfs de la Sociedad de Observadores de Meteoros y Cometas de España (así como la web en general) para aquellos que deseen reportar sus observaciones.

Resultados en tiempo real de la actividad de las perseidas
Resultados en tiempo real de la actividad de las perseidas - IMO: http://www.imo.net/live/perseids2011/

Radioafición y lluvias de estrellas

Otra de las formas de registrar las lluvias de estrellas es usando medios de radioaficionado. Todo se encuentra en esta presentación propia:

http://b.scorecardresearch.com/beacon.js?c1=7&c2=7400849&c3=1&c4=&c5=&c6= http://b.scorecardresearch.com/beacon.js?c1=7&c2=7400849&c3=1&c4=&c5=&c6=

http://b.scorecardresearch.com/beacon.js?c1=7&c2=7400849&c3=1&c4=&c5=&c6=